The Controversial Art of Reviewing

Last September I wrote an essay on the “Subtile art of writing a review/commentary” (in French, but it is also available in a machine-translated English version). It is an essay I wanted to write for a long time, explaining how I was approaching the writing of a book or movie review — which I did for twenty years for a magazine. The funny thing is that I discovered a few weeks ago that I had already written that article in 2009 (in English) and forgot about it! I was checking out some old hard drives looking for something and stumble upon this article that I had written for a special issue (PAX #3) of the magazine I was working for, but we stop publication before it was released. It is based on the guidelines I wrote for our staff writers. My views on how to write a review have not change much since then. I thought it would be interesting to share it with the readers of this blog.

Reviewing a media product (wether it is a book, a manga, an anime series or a live-action movie) might seems an easy task, but in reality it is far from being simple. In fact, we are all doing it when we express an opinion to friends, but it is usually done in an emotional and very imprecise manner: “it was so bad, man” or “it was really cool.” In opposition, a professional reviewer—someone who does it for a living—must do his/her best to remain objective, precise and rigorous.

I admit that, if I always try to be an objective and precise reviewer, I am rarely rigorous. I am lazy and tend to keep my reviews short, introducing the subject and expressing my opinion in the most elementary manner. Today everybody is a critic as they can easily post what they think of this or that on their blog , but what makes the appraisal of a professional reviewer more interesting and valuable is experience. I’ve spent about two decades watching videos or films and reading books related to the subjects I review. I have therefore developped a methodology to assess the subject, an understanding of its workings and a set of criteria that—I hope—better equip me to examine and judge a particular media product.

In this article I have attempted to explain how I approach the writing of a review, what I think a review should be and what aspects of a medium I take in consideration when writing a review. I wanted to talked about this for a long time as I think it can offer interesting insights to both our readers and would-be reviewers.

First, there is two types of reviews: the basic or elementary review (the one I tend to favour) and the exhaustive review.

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2017 in books

Readings2017chartThis year I have met my objective of reading twenty-five books (thanks to Goodreads Reading Challenge for keeping track). Unfortunately, of this number four were periodicals, I lost interest and stopped reading for four more and the rest (seventeen) was all mangas or comics! If I check my Goodreads stats, I’ve done better before. Therefore, one of my greatest wishes for 2018 will be to READ MORE! I’ll do my best and try to double down by pledging to read at least fifty books for 2018!

My best readings for 2017 were:

The other books I read and commented were:

I have many more books on my to-read pile (including some great novels) but I just have to find (or make) the time to read them! In the meantimes, I suggest to you the list of the Best Book Review Blogs of 2017 according to Reedsy and another list of book reviews blogs from WordPress. Hopefully, mine will figure in some of those lists one day (and maybe I could start receiving tons of review copies like in the good old days!). What about YOUR readings ?

Valérian: Shingouzlooz Inc.

Shingouzlooz_inc-covVers l’infini, et on verra… 

Une oeuvre majeure ayant inspiré autant de créateurs, parcouru autant d’univers, ne pouvait totalement s’arrêter. Et d’ailleurs, dans les abîmes interstellaires, où se situent la fin et le commencement ? 

C’est pourquoi Pierre Christin et Jean-Claude Mézières ont souhaité confier Valérian et Laureline à quelques auteurs, triés sur le volet, non pas pour une suite mais pour une figure libre, une relecture d’un univers propice à toutes les interprétations. 

Après un Valérian réinterprété avec brio par Manu Larcenet, Wilfrid Lupano et Mathieu Lauffray revisitent, à leur façon, un épisode de cette série culte : quand le scénariste des Vieux fourneaux et le dessinateur de Long John Silver s’emparent de cet univers, le résultat est forcément décoiffant… 

 (Texte de la couverture arrière; voir aussi le site de l’éditeur)

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Discovery: Mujin

Mujin_1I read mostly manga and I am particularly interested in historical manga. Every now and then I discover a new one. Earlier this week, Imagine-nation — a TV show airing on NHK World and dedicated to Japanese pop culture — talked about the manga series Mujin by Tetuzoh Okadaya. The show first aired on Monday December 11 and will be available for streaming until December 19.

Tetuzoh Okadaya is a former doujin writer who publish regularly in Hakusensha‘s Hanamaru. She seems to specialize in boys love manga but has also dabbled in period drama. Her first manga, Tango no Otoko, has been translated in English (available as The Man of Tango from SuBLime, a yaoi / boys love publisher formed by the partnership between Viz and Animate). You can find more details about her on Baka Updates, Goodreads, Wikipedia and her official web page.

Mujin_v4p6Mujin (無尽 / むじん / lit. “ending” or “expiring”) is a historical manga set in the Bakumatsu period (late Edo period). It tells the story of real-life swordsman Hachiro Iba (1844-1869). He was a bakushin (Shogun’s personal guard) who lost his left arm in the Boshin war and became later the head of the “Yugekitai” (guerilla corps). He was a master of the Shingyōtō-ryū style and died at the battle of Hakodate. Not much is known about him (although he was famously illustrated by Yoshitoshi) so it leaves Tetuzoh Okadaya some freedom to develop her fictitious story around the character. Many manga are set in this fascinating period (Blade of the immortal, Hidamari no ki, Lone wolf and cub, Nobunaga Concerto, Nobunaga no chef, Ooku: The inner chamber, Rurouni Kenshin, Shigurui, Vagabond, etc.) but, unfortunately, this one is not available in English. Nonetheless, it seems quite interesting. (You can find more details on the manga on the Google-translated version of Wikipedia).

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L’armure du Jakolass

ArmureDuJakolass-covL’Ouvre-Temps clôturait en beauté quarante siècles d’aventures spatio-temporelles, une saga grouillante d’humanité (et surtout de non-humains), ayant exploré d’innombrables mondes, dues aux imaginaires conjugués de deux maîtres de la bande dessinée, Pierre Christin et Jean-Claude Mézières.

Mais une série ayant inspiré autant de créateurs, parcouru autant d’univers, ne pouvait totalement s’arrêter. Et d’ailleurs, dans les abîmes interstellaires, où se situent la fin et le commencement ?

C’est pourquoi Christin et Mézières ont souhaité confier leurs deux héros à quelques amis, triés sur le volet, pas pour une suite, surtout pas, mais pour une exécution en figures libres, une relecture d’un univers propice à toutes les interprétations…

Et quoi de plus amusant, de plus délirant et de plus émouvant, pour commencer, que de découvrir du Valérian vu par Larcenet ? Il ne s’agit bien sûr ni d’un pastiche, ni d’une suite respectueuse. C’est à la fois du vrai space-opéra méditant sur les espaces infinis, et du vrai Larcenet rigolant du tout, que va dévoiler L’Armure du Jakolass.

(Texte de la couverture arrière; voir aussi le site de l’éditeur)

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La forêt millénaire

L’ultime album de Taniguchi l’enchanteur. Dernière création de Jirô Taniguchi, cette bande dessinée en couleurs occupe une place à part dans l’œuvre du maître. 

Suite au divorce de ses parents et à la maladie de sa mère, Wataru est accueilli par ses grands-parents. Pour le jeune garçon tokyoïte, cette nouvelle vie à la campagne est un bouleversement. Il découvre sa nouvelle école, son nouvel environnement. La forêt en particulier l’impressionne et semble lui communiquer une force presque surnaturelle, venue du fonds des âges. Lorsqu’il devra faire ses preuves face au groupe d’enfants qui le mettent au défi, c’est d’elle que lui viendra un courage intérieur qui lui était inconnu.

Les pages en couleurs et à l’italienne de Jirô Taniguchi nous invitent à la contemplation de cette nature séculaire. Elles sont complétées par un entretien poussé avec l’éditeur japonais de Jirô Taniguchi et du matériel inédit provenant des carnets personnels de l’auteur .” (Texte du site de l’éditeur)

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Découvertes au Salon du Livre

slm-2017-afficheTel qu’annoncé, je suis allé visiter le Salon du Livre de Montréal mercredi.

C’est incroyable comme la quantité de titres intéressants publiés dans une année peut être accablante. Donc, résolu à ne pas pouvoir tout voir de toute façon, je me suis contenté de faire un tour rapide (à peine une heure et demi). Comme à mon habitude j’ai parcouru d’abord les allées parallèles au cardo (axe nord/sud) puis celles du decumanus (axe est-ouest), naviguant parfois au travers les kiosques des grands distributeurs, recherchant certains éditeurs en particuliers et espérant que le hasard mettrait sur ma route les ouvrages qui m’intéressent. J’ai effectivement fait quelques bonnes découvertes (que je partage avec vous après le saut de page).

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